Las plantas de la sabana africana

La sabana africana es un entorno único en el mundo. Los aproximadamente 5 millones de millas cuadradas que componen las sabanas son ricas en biodiversidad que no se puede encontrar en ningún otro lugar del planeta. La piedra angular de toda la vida que alberga es su casi milagrosa abundancia de vida vegetal.plantas de la sabana africana

La región se caracteriza por sus onduladas extensiones de pastizales, parches de matorrales pesados y los pocos y solitarios árboles que salpican el horizonte. Estas plantas de la sabana africana están todas adaptadas de manera única a sus condiciones a menudo inhóspitas, recurriendo a menudo a estrategias fascinantes para sobrevivir.

Desafíos de la sabana

El mayor desafío al que se enfrenta cualquier vida en la sabana es la inconsistencia de los patrones de lluvia.

Dependiendo de la región, la sabana puede recibir entre 20 y 50 pulgadas de lluvia al año. Si bien esto parece suficiente, todo sucede en un período de seis a ocho meses. El resto del año, las praderas están casi completamente secas.

Peor aún, algunas regiones reciben tan sólo seis pulgadas de lluvia, lo que las hace poco más hospitalarias que los desiertos. En Tanzania, hay básicamente dos estaciones húmedas separadas, con una diferencia de unos dos meses entre ellas.

Los desafíos que presenta esta irregularidad van más allá de la alternancia de agua, que es abundante e inexistente. Las condiciones se vuelven tan áridas durante las estaciones secas que los incendios forestales regulares son parte de la vida en la sabana. Las plantas que viven en la sabana necesitan nuevas adaptaciones para sobrevivir y prosperar en estas condiciones.Estrategias de supervivencia plantas de la sabana

Estrategias de supervivencia

Debido a que el suelo de la sabana es extremadamente poroso, el agua se drena fácilmente de la superficie, requiriendo que las plantas excaven profundamente en la tierra para obtenerla. Estos sistemas radiculares profundos permiten a las plantas almacenar el exceso de agua lejos del sol caliente del verano.

También proporcionan una defensa contra la sequía, los incendios forestales y los animales que pastan. Con los sistemas radiculares intactos, la planta puede volver a crecer durante la próxima estación húmeda. Por esta razón, muchas especies de pasto simplemente se quedan dormidas tan pronto como termina la temporada de lluvias.

Sin embargo, las plantas más complejas como los árboles no tienen la capacidad de hibernar. Muchos de ellos, en cambio, sobreviven por medio de adaptaciones más singulares. Muchos desarrollan órganos especializados como bulbos y bulbos en los que almacenar agua para los tiempos de sequía.

Otros árboles tienen reservorios especiales para el agua entre su corteza y sus estructuras internas. Algunos incluso producen una corteza especial que actúa como retardante del fuego en el caso de un incendio de broza.

Y luego, por supuesto, está la predicción de los herbívoros. Las plantas de la sabana proporcionan alimento a más de 40 especies de mamíferos. Con tantos animales pastando, las plantas tienen que desarrollar estrategias defensivas para sobrevivir.

Muchos se cubren con espinas y púas gruesas para disuadir a los posibles pastores. Otros producen productos químicos que se hacen de un sabor terrible. Y algunos incluso forman relaciones simbióticas con hormigas que salen y atacan amenazas potenciales.

Entre toda esta vegetación, hay algunas especies particulares que sobresalen.

Árbol de AcaciaÁrbol de Acacia

La acacia, uno de los raros árboles que prosperan en la sabana, es uno de los lugares más emblemáticos de las praderas. También es la fuente favorita de alimento de las jirafas. No es raro ver una manada de jirafas reunidas alrededor de un árbol, comiendo con avidez.

Su afición por la acacia ha llevado a una especie de carrera armamentista evolutiva entre las dos especies. Para evitar la alimentación, las especies de árboles crecen espinas de hasta 4 pulgadas de largo y afiladas como un cuchillo. Para contrarrestar esto, las jirafas desarrollaron una lengua prensil increíblemente flexible que les permite navegar con seguridad a través de las zarzas.

Los árboles respondieron desarrollando la capacidad de liberar taninos en respuesta a las lesiones. Los productos químicos tienen un sabor terrible para las jirafas y son ligeramente tóxicos para ellas. Incluso envían señales químicas a los árboles cercanos, advirtiéndoles que hagan lo mismo.

Esta defensa tóxica obliga a las jirafas a seguir en ceñida, en busca de árboles que aún no han recibido el memo.

Árbol Baobab

Otra vista icónica de la sabana es el árbol baobab. A menudo se le llama simplemente «el árbol al revés», ya que se parece a un árbol que ha sido arrancado de la tierra y replantado al revés.

Estos árboles pueden crecer hasta alcanzar tamaños inmensos y pueden llegar a tener miles de años de edad. Un baobab ahuecado es tan grande que hasta 40 personas pueden refugiarse en su interior al mismo tiempo.

Son un árbol increíblemente resistente. Sus troncos están compuestos de una sustancia gruesa, parecida al corcho, que les permite almacenar agua durante meses y es extremadamente resistente al fuego. Incluso si de alguna manera se quema o se le quita la corteza, el baobab simplemente crecerá como si nada hubiera pasado.

Árbol de CandelabrosÁrbol de Candelabros

Otro árbol muy curioso que se encuentra en la sabana es el candelabro. Toma su nombre del hecho de que todas sus ramas crecen más o menos directamente de su tronco, dándole la apariencia vaga de un candelabro.

Aunque estos árboles de 40 pies de altura son muy atractivos, es otra instancia en la que usted querrá mantener su distancia. Estos árboles secretan varias toxinas potentes. La savia blanca que se encuentra dentro del árbol causará ampollas ardientes en la piel y causará ceguera si llega a los ojos.

Y en vez de crecer hojas, le crecen espinas parecidas a los cactus. Sus espinas están recubiertas de una sustancia similar tóxica, similar al látex. Debido a estas medidas defensivas, las versiones enanas del árbol se utilizan a veces como una especie de valla viviente para disuadir a los animales salvajes.

Hierba de elefante

Creciendo en los suelos más fértiles, el pasto elefante es una vista común cerca de las vías fluviales de la sabana. No puedes perdértelo. Crece en grupos densos que pueden llegar a medir hasta tres metros de altura.

Tradicionalmente cortado por los agricultores para su uso como alimento para el ganado, ha demostrado recientemente su utilidad en técnicas de manejo de plagas. Como crece fácilmente y es atractivo para las plagas que causan pérdida de rendimiento, es útil para alejar a las plagas de cultivos valiosos. La técnica es más barata, más fácil y más sostenible que el uso de pesticidas.

También enriquecen naturalmente el suelo, lo que los convierte en una ventaja para los agricultores.

Árbol ChacalÁrbol Chacal 

El chacal es el árbol que más a menudo se encuentra creciendo junto a los montículos de termitas que salpican la sabana.

Mantienen una relación simbiótica con las colonias de termitas. Las termitas proporcionan humedad a los árboles y airean el suelo que necesitan, y las raíces de los árboles proporcionan refugio a la colonia. Aunque las termitas tienden a no comer madera viva de todos modos, la madera de chacal cortada parece demostrar un grado de resistencia a las termitas.

Los árboles pueden crecer hasta 80 pies de altura con una circunferencia de tronco de 16 pies, lo que los hace bastante fáciles de detectar. Los troncos crecen en línea recta, con ramas que sólo se extienden a una distancia considerable del suelo. Tienen una copa densa con hojas grandes y de color verde intenso.

La fruta es la favorita de muchos animales de la sabana, incluyendo kukus, nyalas, impalas, jabalíes, babuinos, loros y cálaos. Las hojas son devoradas por elefantes, rinocerontes, jirafas, búfalos y kudus, y las mariposas emperador a menudo ponen sus ojos entre las ramas.

La fruta puede ser consumida tal cual, secada y molida en harina, o utilizada en la elaboración de cerveza y brandy. Y la madera, además de ser casi a prueba de termitas, es extremadamente dura y duradera. El duramen se utiliza para fabricar pisos y muebles de alta calidad, y los troncos son a veces ahuecados para construir canoas.

Espina silbanteEspina silbante

Miembro de la familia de las acacias, el árbol espinoso silbante es más o menos único en Tanzania. Al igual que su pariente más común, se defiende de la depredación con conjuntos de largas y afiladas espinas.

Estas espinas son la fuente de su nombre común. A medida que las espinas envejecen, mueren y se vuelven huecas. Cuando sopla el viento, estas viejas espinas actúan casi como flautas, silbando en el tiempo a la brisa.

Además de su defensa musical, la espina silbante tiene otra desagradable sorpresa. El árbol produce crecimientos pequeños e hinchados que son huecos por dentro. Estos crecimientos pueden albergar hasta cuatro especies diferentes de hormigas picadoras.

Se piensa que la relación podría ser de naturaleza simbiótica. La mayoría de las acacias producen químicos tóxicos para protegerse de los insectos. Pero la espina silbante parece dar la bienvenida a las colonias.

Las hormigas luchan por anidar en la sabana. La tierra es demasiado húmeda y esponjosa durante la estación de lluvias, y se seca y agrieta durante la estación seca. Parece que a cambio de refugio, defienden los árboles como esa casa.

Cuando detectan un intruso, los enjambres salen y atacan. Las jirafas y otros pastores parecen ser capaces de sentir las feromonas que las hormigas emiten y dejar los árboles en paz. Es una relación fascinante, aunque probablemente más apreciada a distancia.

Un vibrante tapiz de vida

La impresionante naturaleza de la sabana debería convertirla en un lugar en la lista de espera de cualquiera. Con el alto grado de especialización en estas plantas de la sabana africana, cada elemento tiene un papel que desempeñar. Un racimo de pasto es tan importante para el ecosistema como el orgullo de los leones.

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